Si usas la función php de substr() en alguna cadena con caracteres especiales (ruso, chino…) obtendrás el símbolo: � ya que no funciona bien con caracteres utf-8.

Para obtener correctamente la parte de la cadena que quieras hay que usar la función de php mb_substr en lugar de substr.

Ejemplo:

También puedes pasarle tu parámetro de utf-8:

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